‘Estou tão feliz que este dia chegou’: jornada do boxe feminino para o Madison Square Garden como atração principal | Boxe

EDdie Hearn e Jane Couch dificilmente poderiam ser mais diferentes, mas eles estão unidos esta semana por uma descrença e prazer compartilhados. À medida que nos aproximamos do momento decisivo da noite de sábado, quando Katie Taylor e Amanda Serrano entram no ringue no Madison Square Garden de Nova York para disputar a maior e mais lucrativa luta da história do boxe feminino, a promotora e pioneira parecem aliviadas e em êxtase.

Vinte e quatro anos atrás, Couch ganhou seu caso contra o Conselho de Controle de Boxe Britânico quando o Supremo Tribunal decidiu que ela deveria se tornar a primeira mulher no Reino Unido a ser licenciada para lutar boxe profissionalmente. Até então, o BBBC havia banido as mulheres do ringue, alegando que elas eram muito frágeis e “emocionalmente instáveis” para boxear, devido ao seu ciclo menstrual.

Três anos depois, em outubro de 2001, Katie Taylor participou da primeira luta de boxe feminina oficialmente sancionada na Irlanda. Ela tinha apenas 15 anos. Taylor e Serrano agora se envolverão em uma luta emocionante ao se tornarem as primeiras boxeadoras a ganhar mais de US $ 1 milhão em uma noite – e as primeiras mulheres a encabeçar o The Garden como lutadoras.

Em outro ato duplo improvável, Hearn está co-promovendo o concurso com a estrela do YouTube Jake Paul. O promotor de Essex ouve em silêncio em um salão chique na West 35th Street, a poucos quarteirões da arena mais famosa do boxe, enquanto eu lhe conto uma história sobre os dias em que seu pai, Barry, ficou chocado ao saber que Couch não havia sido pago por um lutar. Faz-nos sentir que depois de décadas de preconceito e sofrimento, o boxe feminino finalmente se transformou.

Falando comigo por telefone da Inglaterra, Couch falou sobre a luta histórica de Taylor e Serrano: “Não acredito, mas é incrível. Estou tão feliz que este dia chegou.

Katie Taylor e Amanda Serrano posam dentro do Empire State Building
Katie Taylor (esquerda) e Amanda Serrano posam dentro do Empire State Building. Fotografia: John Nacion/NurPhoto/Shutterstock

Para Hearn, entretanto, “esta promoção nunca deixa de me surpreender. A primeira surpresa foi quando nos sentamos com o Madison Square Garden e sua administração disse: “Temos que lutar”. Foi especial. Então eles disseram: ‘Temos que colocá-lo na grande arena.’ Eu sabia que poderíamos ir para o Hulu [the smaller theatre, seating 5,600 inside the Garden] e vendê-lo em um dia. Sou conhecido por ser agressivo, mas, ao mesmo tempo, sou discretamente conservador para garantir as decisões corretas de negociação.

“Eles estavam tão confiantes e também havia esse sentimento de que temos que fazer desse momento um grande momento no esporte. Quando os ingressos foram colocados à venda, foi a segunda pré-venda mais rápida da história. du Jardin. Tivemos mais pedidos da mídia para este do que para alguns AJ [Anthony Joshua] lutas. É mais do que mídia de boxe. É Bloomberg, CNN, o Today Show.

Na manhã de terça-feira, naquele programa de televisão da rede NBC que resume a América mainstream e normalmente nunca apresenta boxe, Taylor e Serrano foram convidados interessantes e respeitosos. Eles ponderaram a magnitude de uma disputa pelos títulos mundiais indiscutíveis de Taylor, que é repleta de perigos para ambos. Eles também falaram sobre suas origens irlandesas e porto-riquenhas.

Mais tarde naquele dia, junto com Hearn e Paul, eles entraram em um confronto elegante no topo do Empire State Building. “Isso me surpreendeu”, diz Hearn, “porque, até então, eu não sabia o que eles estavam planejando fazer com as luzes no sábado à noite. quer dizer?’ Eles disseram: “Estamos iluminando o prédio com as bandeiras da Irlanda e de Porto Rico”. Agora gosto de fingir que foi ideia minha.

Durante minha última entrevista com Couch em 2019, a agora com 53 anos me disse o quanto o boxe a “prejudicou”. Ela chorou ao descrever o custo pessoal e psicológico de ser a revolucionária que legalizou o boxe feminino na Grã-Bretanha. “Ainda sinto isso”, admite Couch, “porque foi realmente cruel o que [the boxing authorities and promoters] me fez. Quanto mais eu olho para isso, mais eu penso, ‘Por que eu não tive o empresário ou treinador certo para cuidar de mim como eles cuidam das meninas agora?’ Mas alguém tinha que ser o primeiro e esse era eu. Simplesmente não era minha hora.

Jane Couch em sua derrota por pontos em 2003 para Lucia Rijker em Los Angeles
Jane Couch (esquerda) em sua derrota por pontos em 2003 para Lucia Rijker em Los Angeles. Fotografia: Richard Heathcote/Ação Images

Ainda assim, há um sentimento de realização para Couch porque, por 39 lutas profissionais, ela lutou boxe na eliminatória de alguns grandes lutadores – de Lennox Lewis e Vitali Klitschko a Roy Jones Jr e Naseem Hamed. Em 2003, ela também fez a distância em Los Angeles com a formidável Lucia Rijker, a holandesa que nunca perdeu no ringue profissional. Couch insiste que se ela tivesse recebido uma plataforma adequada, Rijker poderia ter igualado o impacto de Taylor e Serrano.

“Cem por cento. Ela tinha tanto poder – como [the British middleweight] Savannah Marshall tem agora. Eu nunca tive poder. Eu era apenas um lutador duro e avançado. Ganhei ou perdi por pontos e lutei com a cara.

Couch tinha muita coragem e ganhou uma versão do título mundial, mas não foi paga por muitas de suas lutas. Quando pergunto se Barry Hearn tinha algum interesse no boxe feminino, Couch responde: “Não, mas ele co-promoveu o projeto quando o príncipe Naseem lutou com Augie Sanchez em Connecticut. [in August 2000]. Eu estava na eliminatória e Barry e Emanuel Steward [the brilliant American trainer] estavam tomando café da manhã no Foxwoods Casino. Eu fui: ‘Oi!’ Eles são como, ‘Oh, oi Jane.’ Eu disse a eles que estava fazendo boxe, mas que não era pago. Barry disse: “Você é um boxeador profissional. Você deve ser pago. Então ele me deu algum dinheiro. Acho que foi $500. Ele disse: “Eu não deixo você boxear de graça.” Mas na verdade eu tinha concordado em lutar boxe de graça porque isso aumentaria o perfil do boxe feminino.

É muito diferente agora e Eddie Hearn admite: “Antes de começar a trabalhar com Katie, meu pai achava que as mulheres não deveriam lutar boxe. É o mesmo com Frank Warren, Bob Arum e todos aqueles promotores da velha escola. Tem o estigma de um esporte de homem duro e áspero. Não foi até a mudança de percepção do esporte feminino em geral que abriu as portas para Katie. Mas aprendi com Katie que as emissoras procuram usar o esporte feminino como símbolo. Ela me ensinou que era errado. Marcar uma caixa não é igualdade.

Depois de pegar o telefone dela para me ler a mensagem direta que ela enviou a ele em 3 de outubro de 2016, quando Taylor perguntou se ele estava interessado em sua promoção, Hearn relembra sua estreia profissional um mês depois. “Coloquei no evento principal em Wembley e todo mundo ficou chateado e disse: ‘O que você está fazendo? Isso é estranho. Colocar uma luta feminina como o evento principal? ela era incrível.

“Ela lutou como uma mexicana. Ela estava dobrando para o corpo, gancho de esquerda na cabeça, mudando. Depois que acabou, todos, incluindo meu pai, disseram: “Puta merda”. Eu sabia então que você tinha que dar a plataforma para convencer as pessoas a assistir. Na época, 80% do público já havia decidido que o boxe feminino não era para eles. 10% estavam um pouco curiosos e os 10% restantes já eram crentes. Agora que 80% dos não-crentes caíram para provavelmente 10%. Eu sabia que isso aconteceria. Apenas deixe as pessoas verem lutadoras como Katie Taylor e Amanda Serrano e elas serão convencidas.

Promover Taylor foi instrutivo para Hearn. “Fui ver Katie há cerca de quatro anos e disse: ‘Tive uma ótima ideia. No Dia Internacional da Mulher, vamos fazer um cartão só para mulheres no Madison Square Garden. do teatro Hulu. inovador, blá blá blá. Eu estava tão animada. Katie disse: ‘De jeito nenhum.’ Ela me olhou como se estivesse enojada. Ela me ensinou que a única maneira de ter um futuro sustentável com o boxe feminino era se tornar um produto autônomo como um grande esporte – não um sinal de boa vontade. seu próprio valor, então temos longevidade e durabilidade.

‘Merecemos os holofotes’: Taylor e Serrano se enfrentam antes de luta icônica – vídeo

“Isso é o que Katie Taylor construiu. Ela e Serrano não vendem o jardim [with a 17,500 capacity] porque todo mundo diz: ‘Temos que apoiar o esporte feminino’. Está vendendo a horta porque é uma grande luta.

Hearn se recosta na cadeira e sorri. “Lembro-me de outra coisa que disse a Katie: ‘Imagine que você ganhe US$ 1 milhão no Madison Square Garden em um jogo que está fazendo manchetes.’ Eu só disse isso como uma linha de vendas e agora aqui estamos.

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Longe de Nova York, a dor de Jane Couch diminuiu um pouco esta semana. Quando conversamos pela última vez, ela disse: “Dói meu orgulho falar sobre isso abertamente, mas acho que as pessoas não percebem o dano que causaram. A maioria deles nunca tinha me conhecido e me chamavam de lésbica ou aberração.

Ela sofria de depressão e ataques de pânico e não começou seu primeiro relacionamento “real” até os 41 anos. Mas agora, enquanto Couch conta as horas até que ela e seu parceiro, Brian, possam assistir à luta no sábado, ela diz: “Todas as garotas, Katie e Amanda, Savannah e Claressa Shields, estão fazendo um trabalho brilhante. “Não represento o boxe feminino do jeito que elas o representam. Eu não tive o treinamento de mídia ou mesmo a personalidade que eles têm. É simplesmente incrível o que está acontecendo em Nova York esta semana. Eu me sinto extremamente orgulhoso.”

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