Poderia o prospecto de 21 anos Tatsuro Taira ser o primeiro campeão do UFC no Japão?

As artes marciais estão enraizadas na cultura do Japão, então é ainda mais surpreendente que a representação no UFC seja tão baixa. Historicamente, representantes do país lutaram para chegar ao topo da montanha.

Claro, Kazushi Sakuraba ganhou um torneio do UFC em 1997. Caol Uno lutou pelo título do UFC duas vezes, e Yushin Okami e Kyoji Horiguchi fizeram isso uma vez cada. Havia talento, isso é certo. Mas o vácuo de superstar internacional e inovador permaneceu em grande parte vago para o Japão em termos do UFC. O país não teve um Conor McGregor ou Brandon Moreno para rejuvenescer a base de fãs e levar o interesse do UFC a novos patamares.

Ele pode ser desconhecido para a maioria dos fãs, mas Tatsuro Taira, de 22 anos, espera mudar tudo isso. Aparentemente despretensioso, Taira (10-0 MMA, 0-0 UFC) não se encaixa no estereótipo do lutador de MMA – mas treina atipicamente as estrelas mais quentes quando elas se destacam.

Junto com ele, o caminho de Taira para o UFC foi fora do padrão. Em uma época em que lutadores asiáticos são contratados em um nível baixo (há apenas outros sete lutadores japoneses no elenco do UFC), Taira foi contratado direto. Ele não teve que passar pela série Contender de Dana White. Ele não teve que passar pelo “The Ultimate Fighter”.

De certa forma, Taira até se surpreendeu, apesar de suas últimas quatro vitórias contra adversários com um cartel combinado de 80-38-7 na época de seus respectivos confrontos.

“No começo eu realmente não sabia o que estava acontecendo”, disse Taira ao MMA Junkie por meio de um intérprete na quarta-feira. “Fiquei surpreso e chocado. Mas agora estou muito feliz. Quando estava treinando em Las Vegas, o CEO da Iridium Sports Agency Jason (House) veio e me disse: ‘Tatsuro, você está no UFC. pensei que eu iria para a série Contender (de Dana White), mas Jason disse: “Não, você está dentro. Você vai para o UFC.” Eu realmente não sabia o que estava acontecendo. Mas sim, eu vou para o UFC, e sim, e uau. Eu simplesmente não tinha palavras. Fiquei surpreso.

Os lutadores asiáticos em ascensão podem crescer assistindo ao UFC, mas se voltam para as promoções mais regionais do RIZIN ou do One Championship, que cultivam o talento de forma mais agressiva e às vezes em um estágio anterior ao UFC. Para Taira, no entanto, havia apenas uma opção. Ele tinha sua mente definida.

“Sempre estive focado em lutar no UFC”, disse Taira. “Eu sempre soube que o UFC estava lá e esse era o meu objetivo. Isso é uma coisa. Claro, eu tive muita sorte de ser tão jovem e lutar no UFC… Sempre pensei no UFC. mesmo que o One ou o RIZIN tenham me dado a melhor oportunidade. Meu foco sempre foi o UFC.

O baixo número de lutadores asiáticos no UFC pode surpreender alguns, mas Taira acha que é um reflexo dos tempos. É uma reputação que o Japão tem agora – mas Taira está empenhada em mudar isso.

“Acho que é apenas um nível de lutadores japoneses agora”, disse Taira. “É por isso que o número diz a realidade. Agora estou liderando e mudando a imagem do MMA no Japão. …Vencendo no UFC e continuando a vencer no UFC, apenas dando esperança e sonho aos fãs de MMA japoneses, eu tenho muita sorte e adoro lutar no mundo do MMA e eu realmente quero ganhar o campeonato.

Sábado, no UFC on ESPN 35, Taira dá seu primeiro passo para o cage ao enfrentar o destaque de Connecticut e também estreante Carlos Candelario (8-1 MMA, 0-0 UFC). A luta é a primeira luta das preliminares – e da tentativa de Taira de subir na escada da promoção.

“Vou deixar um grande impacto nas pessoas que não me conhecem”, disse Taira. “Depois disso, (eles dirão) ‘Quem é Tatsuro Taira?’ e eles vão pesquisar no Google e verificar. Eu gostaria de ter esse tipo de luta no sábado.

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